La bile est un liquide visqueux sécrété par le foie, stocké dans la vésicule biliaire et qui se déverse dans le duodénum pour la digestion. À l'occasion, de petites concrétions, appelées aussi cristaux, ou calculs (cailloux), gravelles (gravier) ou pierres se forment dans la vésicule biliaire: la médecine les appelle «cholélithiases». 

Classiquement, les gens qui se plaignent de douleur au quadrant supérieur droit de l'abdomen avec une irradiation de la douleur entre les deux omoplates, le tout accompagné de vomissements, sont probablement aux prises avec des cholélithiases. Les douleurs surviennent n'importe quand durant la journée ou la nuit et peuvent durer plusieurs heures. À l'examen, il y a une douleur à droite, sous les côtes, à la palpation, douleur accentuée à l'inspiration: c'est ce que nous appelons le signe de Murphy, du nom du médecin qui a décrit cette entité. Dans le langage populaire, on appelle parfois ces douleurs «crises de foie». Cela n'a rien à voir avec le foie comme tel. Signalons aussi que seulement la moitié des gens porteurs de cholélithiases présenteront des symptômes. 

Comment les lithiases se forment dans la vésicule biliaire

Les lithiases de la vésicule biliaire se développent sous trois conditions:

 - La composition de la bile: la bile est constituée de lécithine, de sels biliaires et de cholestérol. Pour que la bile reste liquide, il faut que l'équilibre de ces trois constituants soit maintenu. C'est quand la concentration de l'un de ces constituants est modifiée que se forment les microcristaux, lesquels sont à l'origine des lithiases.

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 - La présence de bactéries: la présence de bactéries dans la bile par le reflux du liquide intestinal contaminé qui remonte de l'intestin vers les voies biliaires est un facteur prédisposant aux cholélithiases. Dans l'inflammation de la vésicule biliaire (cholécystite aiguë) qu'entraîne la présence des lithiases, la colonisation bactérienne est presque omniprésente, mais le mécanisme par lequel les bactéries causeraient des pierres n'a pas encore été élucidé.

 - La stase biliaire: la vésicule biliaire est un organe dynamique qui se contracte pour déverser son contenu. Dans l'entité qu'on appelle «dyskinésie biliaire», la paroi de la vésicule biliaire se contracte plus lentement et la bile devient stagnante, se cristallise et génère des pierres.