La plupart du temps, le décollement de la rétine est dû à de petites déchirures ou à des trous qui se forment lorsque la rétine s'amincit avec l'âge, mais le plus souvent, lorsque le vitré se détache partiellement de la rétine.

Le vitré est fixé solidement à la rétine par des points d'attache. Avec le vieillissement, il se rétracte et peut déchirer la rétine autour de ces points. Ce décollement survient déjà chez la moitié des gens de 50 ans. La myopie, l'infection ou les blessures, comme un solide coup de poing à l'oeil, peuvent causer la césure du vitré.

L'hérédité en est aussi un facteur commun

Quand il y a déchirure de la rétine, l'humeur aqueuse (liquide) du vitré peut se répandre par l'ouverture entre la rétine et la paroi arrière de l'oeil, entraînant la séparation puis le décollement de la rétine du fond de l'oeil. La partie décollée ne fonctionnera pas adéquatement et le champ de vision sera brouillé ou tacheté.

Le décollement de la rétine est parfois causé par d'autres affections de l'oeil, des complications du diabète ou des tumeurs sans même qu'il y ait déchirure ou perforation de la rétine.